BALONCESTO - Descubriendo la WNBA - Historia Deportiva

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HISTORIA DEPORTIVA

29 de julio de 2019

BALONCESTO - Descubriendo la WNBA

Muchos habr√©is o√≠do hablar en alg√ļn momento de la WNBA, la liga americana de baloncesto femenino, pero seguro que muy pocos conocen su historia y su formato de competici√≥n. Y eso es lo que vamos a destripar hoy en "M√°s all√° del baloncesto".

Por cierto, para los que no lo sepan, la pasada semana se celebró el All-Star Game en Las Vegas tal y como en la NBA. El 25 de julio desarrollaron el concurso de triples y el Skills Challenge y, una noche después se disputó el partido de las estrellas, enfrentando al equipo de Elena Delle Donne (Team Delle Donne) y al equipo de A'ja Wilson (Team Wilson), las dos más votadas por los aficionados. Ambas se repartieron a las mejores jugadoras en un Draft, tal como hicieron LeBron James y Giannis Antetokounmpo. El equipo de Wilson se llevó el partido por 126-129, con una emocionante Erica Wheeler de MVP, jugadora undrafted de esta temporada.

El formato de competición
Actualmente la WNBA divide a doce franquicias en dos conferencias diferentes, la Este y la Oeste. La temporada regular se compone de 34 partidos, desarrollada a lo largo del verano principalmente, desde mayo hasta finales de agosto aproximadamente (en a√Īos ol√≠mpicos la competici√≥n se paraliza durante un mes). Cada equipo disputa 4 partidos con un equipo de su misma conferencia (4) y 3 contra los otros cuatro equipos (12), mientras que juegan tres veces contra las seis franquicias de la otra conferencia (18).

Los Playoffs se desarrollan durante finales de agosto y el mes de septiembre, vaya, que puedes seguirla tranquilo todos los a√Īos ya que no se pisa nunca con la NBA. Los 8 mejores equipos de la regular season acceden a la postemporada donde, en primer lugar, el 5¬ļ contra el 8¬ļ y el 6¬ļ frente al 7¬ļ se juegan a un √ļnico partido pasar a 2¬™ Ronda. All√≠ se enfrentar√°n contra el 4¬ļ y el 5¬ļ, tambi√©n a eliminatoria de un solo enfrentamiento, para ganarse el billete a las semifinales, donde esperan las franquicias con los dos mejores r√©cords de la temporada. Tanto las semifinales como las Finales WNBA se disputan al mejor de cinco juegos.

La l√≠nea de tres no se sit√ļa m√°s lejos como en la NBA, sino que sigue la normativa FIBA y se posiciona a 6'75 metros. El bal√≥n es el reglamentario para el baloncesto femenino, ligeramente m√°s peque√Īo que el masculino, y los partidos se desarrollan tambi√©n seg√ļn FIBA: cuatro periodos de 10 minutos cada uno. Aunque hasta 2005 se disputaban dos tiempos de 20 minutos.

Franquicias que eligen a las mejores en un Draft y tienen su tope salarial: un deporte americano m√°s para seguir
Al igual que en la NBA y en los deportes americanos en general, todas las franquicias de la WNBA poseen un tope salarial anual, el cual ascendi√≥ durante la temporada 2018 a 976.300 d√≥lares, teniendo un sueldo medio las jugadoras de unos 70.000 d√≥lares (12 jugadoras por plantilla). El Draft se celebra cada a√Īo en primavera, a donde pueden acudir jugadoras de m√≠nimo 22 a√Īos si son estadounidenses, y de 20 para las internacionales. Consta de tres rondas y el orden se rige por los balances y posiciones de los equipos, de los cuales los 4 que no entraron a Playoffs se adjudican los cuatro primeros picks seg√ļn una loter√≠a del Draft similar al de la NBA.

Históricamente han pasado por la WNBA 18 equipos, de los cuales Cleveland Rockers, Miami Sol, Charlotte Sting, Portland Fire, Sacramento Monarchs y Houston Comets ya han desaparecido. Y tres fueron trasladados: Utah Starzz a San Antonio Silver Stars que son las actuales Las Vegas Aces, las Orlando Miracle a Connecticut Sun y Detroit/Tulsa Shock en la actualidad son las Dallas Wings.

Ahora mismo, la conferencia Este la componen Connecticut Sun, Washington Mystics, Chicago Sky, New York Liberty, Indiana Fever y Atlanta Dream. Por su parte, en el Oeste compiten Las Vegas Aces, Seattle Storm, Los √Āngeles Sparks, Phoenix Mercury, Minnesota Lynx y Dallas Wings.

15 espa√Īolas por Estados Unidos: Amaya Valdemoro y Anna Cruz, las √ļnicas con anillos
Y por supuesto, hemos tenido y tenemos jugadoras espa√Īolas en esta m√°xima competici√≥n. Amaya Valdemoro perteneci√≥ a la √©poca dorada de los Houston Comets entre 1998 y 2000 y se convirti√≥ en la primera espa√Īola en pisar la WNBA (y la √ļnica de momento en ostentar varios anillos, 3), coincidiendo con Betty Cebri√°n que jug√≥ para New York Liberty en 1998. Las siguieron: Marina Ferragut (2000, New York Liberty), Elisa Aguilar (2002, Utah Starzz), Bego√Īa Garc√≠a (2002, Detroit Shock), Isa S√°nchez (2004, Detroit Shock), Nuria Mart√≠nez (2005 y 2010, Minnesota Lynx), Marta Fern√°ndez (2007, Los √Āngeles Sparks), Anna Monta√Īana (2009, Minnesota Lynx), Anna Cruz (2014-2016, New York Liberty y Minnesota Lynx), Leticia Romero (2018-2019, Dallas Wings).

Adem√°s, en la actualidad juegan cinco espa√Īolas en la WNBA. Sancho Lyttle lleva desde 2005 en EEUU y ha pasado por las Comets, Dreams y Mercury, mientras que Astou Ndour aterriz√≥ en 2014 y jug√≥ en las Stars y ahora en Chicago. Desde 2015 Marta Xargay pertenece tambi√©n a las Phoenix Mercury y, por √ļltimo, Maite Cazorla fue seleccionada en el √ļltimo Draft por las Atlanta Dream en el pick 23 de 2¬™ Ronda, y obtuvo contrato rookie.

Historia de la liga: su fundación en 1997
La Junta de Gobernadores de la NBA acord√≥ oficialmente la creaci√≥n de esta WNBA el 24 de abril de 1996, y los inicios no fueron nada f√°cil. Por entonces se disputaba la Women's Professional Basketball League (WBL), pero apenas tuvo √©xito durante tres a√Īos (1978 - 1981). Y adem√°s, tuvo que competir a su vez con la American Basketball League (ABL) fundada una temporada antes (1996/1997).

Sin embargo, la ABL tampoco logr√≥ asentarse y, al igual que la primera liga profesional de baloncesto estadounidense, la WBL, durar√≠a √ļnicamente tres campa√Īas, hasta la 1998/1999. La WNBA s√≠ seguir√≠a adelante, vi√©ndose beneficiada y sustentada por estar amparada y contar con el respaldo de la propia NBA.

La WNBA se estren√≥ en el curso 1996/1997 con 8 franquicias: Charlotte Sting, Cleveland Rockers, Houston Comets y New York Liberty en el Este; y Los Angeles Sparks, Phoenix Mercury, Sacramento Monarchs y Utah Starzz en la conferencia Oeste. El primer partido de la historia fue entre las Liberty de Rebecca Lobo y las Sparks encabezadas por Lisa Leslie en Los √Āngeles, televisado a nivel nacional en EEUU a trav√©s de la NBC.

La primera época de esta liga fue dominada absolutamente por las Houston Comets de Cynthia Cooper, quien se llevó los cuatro MVPs de las cuatro primeras finales que ganaron. También estaban Tina Thompson y Sheryl Swoopes en el equipo texano, además de Amaya Valdemoro que presenció los anillos de 1998, 1999 y 2000.

Retiro de Cynthia Cooper y fin de la dinastía de las Houston Comets
Las Liberty llegaron a tres de esas finales y Mercury protagoniz√≥ la de 1998, pero no pudieron hacer nada ante las Comets, que ver√≠an c√≥mo su dinast√≠a acabar√≠a en el 2000 con la retirada de Cooper. Destacar que en ese mismo a√Īo, el equipo de Houston se convirti√≥ en el primer equipo de la WNBA que fue invitado a la Casa Blanca. Antes de dicha invitaci√≥n solo los equipos deportivos masculinos eran invitados.

La WNBA fue creciendo con el paso de los a√Īos, pues en 1999 ya hab√≠a a√Īadido a cuatro equipos m√°s (Detroit y Washington en 1998 y Orlando y Minnesota un a√Īo despu√©s). Incluso en el 2000, con la presidencia de Val Ackerman, alcanzaron los 16 equipos, al unirse Indiana Fever, Seattle Storm, Miami Sol y Portland Fire.

Con la dinastía de las Comets finalizada, fueron las Sparks las que asumieron el legado con Lisa Leslie de protagonista, logrando los dos campeonatos siguientes. Pero no pudieron conseguir un tercer anillo consecutivo, puesto que se toparon con las Detroit Shock dirigidas por Bill Laimbeer, quien contaba con las estrellas Swin Cash, Cheryl Ford y Deanna Nolan. Ruth Riley fue la mejor de las finales, y se llevaron el definitivo Game 3 gracias a un triple de Nolan.

Lisa Leslie con las Sparks y las Detroit Shock marcaron una época en la que las Finales empezaron a disputarse a 5 partidos

Los mejores a√Īos de Connecticut Sun fueron en 2004 y 2005, pero iban a sucumbir en ambas finales. La primera a favor de Seattle Storm y la segunda de Sacramento Monarchs, en la primera final jugada a cinco partidos. Pero las Detroit Shock segu√≠an siendo una potencia, incorporando adem√°s a Katie Smith y manteniendo el grupo campe√≥n del 2003. As√≠, volvieron a plantarse en la final, ante las defensoras del t√≠tulo, las Monarchs, y lograron su segundo entorchado en 2006 tras cinco juegos.

Con las Shock nuevamente como rival a batir, aparecieron en escena las Phoenix Mercury dirigidas por Paul Westhead. Mientras, los Charlotte Bobcats decidieron no seguir con las operaciones de las Charlotte Sting en aqu√©l a√Īo. 

El ex-entrenador de los Lakers gui√≥ a un equipo s√ļper ofensivo y r√°pido que bati√≥ r√©cords en la liga (88'97 puntos por encuentro), con Cappie Pondexter, Diana Taurasi y Penny Taylor como big-three. Y dio su fruto: primer t√≠tulo para la franquicia de Arizona, tambi√©n tras cinco partidos, frente a las de Detroit.

Pero Westhead se despidi√≥, Penny Taylor decidi√≥ no jugar con el objetivo de prepararse para los JJOO de Pek√≠n 2008, y las Mercury ni siquiera llegaron a Playoffs. Mientras que Atlanta Dream aterrizaba en la liga en esa temporada 2007/2008, las Detroit Shock ganar√≠an su tercer y √ļltimo t√≠tulo ante San Antonio Silver Stars por la v√≠a r√°pida, con Katie Smith de MVP.

En diciembre del 2008 desaparecer√≠an las Houston Comets y la WNBA reparti√≥ a sus jugadoras con un Dispersal Draft, en el que Sancho Lyttle fue la primera seleccionada, por las Dream. Adem√°s, la jugadora de origen de San Vicente y las Granadinas, es la espa√Īola con la selecci√≥n m√°s alta, pues ocup√≥ en el Draft de 2005 el 5¬ļ pick. Y en 2009, Corey Gaines recuper√≥ el estilo de juego de Paul Westhead (92'82 puntos de promedio), para llevar de nuevo a las Mercury a las finales. Se enfrentaron a la tercera mejor defensa de la liga, las Indiana Fever, y, en el quinto encuentro se hicieron con la victoria en la pr√≥rroga las de Arizona.

Nueva década y nueva generación de jugadoras
Nos adentramos ya en la nueva d√©cada con las Shock mudadas a Tulsa (Oklahoma) y las Monarchs retiradas por falta de apoyo de sus propietarios, por entonces el due√Īo de los Sacramento Kings. Seis temporadas despu√©s Seattle Storm regres√≥ a las finales y con un 3-0 se adjudicaron su segundo anillo, batiendo a las Atlanta Dream, que solo llevaban cuatro temporadas en la WNBA y con tres finales a sus espaldas. La jugadora m√°s valiosa fue Lauren Jackson.

En estos √ļltimos a√Īos los medios de comunicaci√≥n se han volcado cada vez m√°s con esta competici√≥n femenina. NBA TV, ESPN2, ABC... televisaron y televisan multitud de partidos de la regular season, y mucha culpa la tienen la reciente generaci√≥n de grandes jugadoras que han aumentado la calidad de todos y cada uno de los equipos. Mayor nivel de juego, mejores defensas, acciones dignas de highlights y, m√°s importante, aumento del porcentaje de tiro.

Candace Parker, Maya Moore, DeWanna Bonner, Angel McCoughtry, Sylvia Fowles (segunda jugadora que promediaba al menos 20 puntos y 10 rebotes), Tina Charles (récord de la liga en dobles-dobles con 23), Liz Cambage, Diana Taurasi, Seimone Augustus, Cappie Pondexter... todas estas buenas jugadoras brillaron en diferentes franquicias a principios del 2010.

Atlanta repiti√≥ presencia en la final, pero se encontrar√≠an con el equipo de moda de los √ļltimos a√Īos, las Minnesota Lynx de Cheryl Reeve. Seimone Augustus promedi√≥ 24'7 puntos en los tres partidos que dur√≥ la eliminatoria.

Minnesota Lynx gobierna en los √ļltimos 8 a√Īos con 4 t√≠tulos en sus vitrinas
Y es que la franquicia de Minnesota en los √ļltimos 8 a√Īos ha ganado la WNBA de forma salteada, un a√Īo s√≠ y otro no. En 2012 se tuvo un largo descanso ol√≠mpico y las Indiana Fever resultaron ser las campeonas con Tamika Catchings de m√°ximo estand√°rte. En 2013 tocar√≠a anillo para las Lynx, recuper√°ndose de la final anterior que cedieron ante las dirigidas por Lin Dunn, y haciendo que Atlanta sucumbiera por tercera y √ļltima ocasi√≥n en la eliminatoria decisiva. Maya Moore consigui√≥ el MVP.

El Draft de 2013 también fue una gran fuente de jugadoras que destacan en la actualidad: Brittney Griner, Elena Delle Donne, Skylar Diggins-Smith, Tayler Hill, Layshia Clarendon o Alex Bentley, y además fue el primero televisado en primetime, en ESPN. Como contrapartida hubo muchos retiros importantes, como fueron los de Katie Smith, Tina Thompson, Ticha Penicheiro y Sheryl Swoopes. Final de una era para dar paso a otra.

Las Phoenix Mercury volvieron a aparecer en escena en 2014 nuevamente con Taurasi a la cabeza, y se adjudicaron su tercera y √ļltima corona, batiendo a Chicago Sky, para quienes de momento aquella es su √ļnica final. Sylvia Fowles fue la m√°xima referencia de las Lynx en 2015 (con Anna Cruz en sus filas) y 2017, a√Īos en los que las de Minnesota tambi√©n lograron la gloria. Empataron as√≠ con las Houston Comets con cuatro anillos, siendo ambas franquicias las m√°s laureadas en la actualidad.

Pero cayeron en la final de 2016 ante Los √Āngeles Sparks, franquicia que se reencontr√≥ con el t√≠tulo 14 a√Īos despu√©s con Candace Parker ejerciendo de l√≠der. No pudieron reeditar al a√Īo siguiente por culpa de las Lynx a pesar de que repitieron presencia en las finales, las cuales por tercera temporada consecutiva se decidieron tras jugar los cinco partidos.

Por √ļltimo, la pasada campa√Īa tuvo a un finalista in√©dito, las Washington Mystics, pero estas no pudieron hacer nada ante Seattle Storm. Destacar que Sparks y Lynx se cruzaron en 1¬™ Ronda, y las angelinas fueron las pasaron la eliminatoria, pero solo sirvi√≥ para que las Mystics les asestar√°n una paliza en 2¬™ Ronda. Las nuevas Storm, con la joven promesa Breanna Stewart a la cabeza (mejor jugadora de la temporada y de las finales), se llevaron el duelo en solo tres juegos ante las de Washington, siendo las actuales defensoras del t√≠tulo.